تشير العدالة الانتقالية إلى حقلٍ من النشاط أو التحقيق يركز على المجتمعات التي تمتلك إرثاً كبيراً من انتهاكات حقوق الإنسان ،الإبادة الجماعية ، أو أشكال أخرى من الانتهاكات تشمل الجرائم ضد الإنسانية ،أو الحرب الأهلية ، وذلك من أجل بناء مجتمع أكثر ديمقراطية لمستقبل آمن .
يمكن إدراك المفهوم من خلال عدد من المصطلحات التي تدخل ضمنه من مثل إعادة البناء الاجتماعي ،المصالحة الوطنية،تأسيس لجان الحقيقة ،التعويض للضحايا ،وإصلاح مؤسسات الدولة العامة التي غالباً ما ترتبط بها الشبهات اثناء النزاعات الأهلية الداخلية المسلحة مثل الشرطة وقوى الأمن والجيش[1] .
يربط مفهوم العدالة الانتقالية بين مفهومين هما العدالة والانتقال ،ولكن المعنى الدلالي الأدق للمفهوم يعني :تحقيق العدالة أثناء المرحلة الانتقالية التي تمر بها دولةٌ من الدول[2] .كما حصل في تشيلي (1990 ) وغواتيمالا (1994 ) وجنوب أفريقيا ( 1994 ) وبولندا (1997 )وسيراليون ( 1999) وتيمور الشرقية (2001 ) والمغرب (2004 ) .فمع حدوث التحول السياسي بعد فترة من العنف أو القمع في مجتمع من المجتمعات . يجد المجتمع نفسه في كثيرٍ من الأحيان أمام تركة صعبة من انتهاكات حقوق الإنسان ،ولذلك تسعى الدولة إلى التعامل مع جرائم الماضي رغبةً منها في تعزيز العدالة والسلام والمصالحة[3] ،ولذلك يفكر المسؤولون الحكوميون ونشطاء المنظمات غير الحكومية في انتهاج مختلف السبل القضائية وغير القضائية للتصدي لجرائم حقوق الإنسان ،وتستخدم في ذلك عدة مناهج من أجل تحقيق إحساس بالعدالة أكثر شمولاً وأبعد أثراً .من مثل إقامة الدعاوى القضائية على مرتكبي الانتهاكات من الأفراد ،كما حدث في كوسوفو . أو إرساء مبادرات لتقصي الحقائق لمعالجة انتهاكات الماضي[4] ،كما حصل في سيراليون . أو تقديم التعويضات لضحايا انتهاكات حقوق الإنسان ،كما حدث في المغرب ، أو التمهيد لعمليات المصالحة في المجتمعات المنقسمة على نفسها ،كما حدث في تيمور الشرقية وعدد من دول أمريكا اللاتينية


 [1]Louis Bickford , The Encyclopedia of Genocide and Crimes Against Humanity (Macmillan Reference USA, 2004), vol. 3, pp. 1045-1047.

[2] Kritz, Neil, ed. (1995). Transitional Justice: How Emerging Democracies Reckon with Former Regimes, Vols. I–III. Washington, D.C.: U.S. Institute of Peace Press.

[3] Boraine, Alex, Janet Levy, and Ronel Scheffer, eds.(1997). Dealing with the Past. Cape Town, South Africa: Institute for Democracy in South Africa .and , Crocker, D. A. (1999). “Reckoning with Past Wrongs :A Normative Framework.” Ethics &International Affairs 13:43-61.

[4] Hayner, Priscilla (2002). Unspeakable Truths :Facing the Challenge of Truth Commissions. New York: Routledge . and , Zalaquett, Jose (1993). “Introduction to the English Edition.” In Chilean National Commission on Truth and Reconciliation: Report of the Chilean National Commission on Truth and Reconciliation, trans. Phillip E. Berryman. South Bend, Ind.: University of Notre Dame Press.